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Quelques livres de 2013, encore à lire en 2014 (3/3): La Richesse cachée des nations

La richesse cachée des nations - Enquête sur les paradis fiscaux
de Gabriel Zucman, Editions Seuil, Collection La République des idées

Terminons avec le livre de Gabriel Zucman sur les paradis fiscaux, paru en novembre. Le livre est basé sur un article de l'auteur récemment paru dans le très prestigieux Quarterly Journal of Economics, dont il présente le contenu de manière tout à fait accessible avant d'enrichir la discussion d'une perspective historique sur les paradis fiscaux et sur des propositions politiques concrètes.

L'article d'origine repose sur une idée assez géniale, donc toute simple : il n'y a par définition pas de statistiques officielles sur la richesse détenue "offshore", ce qui rend les Etats à la merci de ce que les paradis fiscaux veulent bien eux-mêmes dévoiler, et paralyse toute action politique. Il existe pourtant une façon simple d'estimer cette richesse : lorsqu'un particulier, mettons français, détient de l'argent sur un compte off-shore, par exemple suisse, celui-ci est en général investi, par exemple dans des titres américains. Ceci crée des anomalies statistiques dans la comptabilité nationale : les Etats-Unis voient que certains de leurs actifs sont détenus par des étrangers, ce qui est enregistré au passif du pays. En principe, la France devrait enregistrer le même montant à son actif, reflétant le fait qu'un de ses nationaux détient une créance sur les Etats-Unis. Mais la France n'a pas observé cette transaction, qui a eu lieu depuis la Suisse, tandis que la Suisse n'a rien enregistré non plus, puisqu'elle n'enregistre pas les opérations effectuées par des ressortissants étrangers. Au final, un "trou" apparaît (d'où le titre anglais de l'article, The Missing Wealth of Nations: la richesse "cachée" est statistiquement "manquante"). En juxtaposant les comptes de tous les pays, on peut estimer la taille totale de l'anomalie et comment elle est distribuée. Gabriel Zucman arrive ainsi au chiffre de 5800 milliards d'euros, soit 8% du patrimoine financier des ménages au niveau mondial, dont 1800 sont détenus dans la seule Suisse.

Le résultat est détonnant et riche d'implications. Et surtout, il est entièrement transparent. En effet, en l'absence de statistiques officielles, et pour cause, l'auteur doit s'en remettre à une méthode indirecte, qui nécessite quelques hypothèses. Il est possible en effet que certains "trous" soient dus à de simples erreurs. Mais il est étonnant néanmoins qu'ils frappent plus souvent le Luxembourg, la Suisse ou les Îles vierges britanniques plutôt que le Portugal ou le Cambodge. L'auteur a eu la bonne idée de rendre disponible sur son site internet de quoi répliquer ses résultats, et même changer diverses hypothèses, pour le lecteur méfiant. Etant donnée la dureté du processus éditorial dans un journal comme le QJE, j'aurais pour ma part tendance à considérer ce chiffre comme un ordre de grandeur absolument fiable. Plus généralement, c'est une grande qualité de cet ouvrage que de se baser sur des chiffres obtenus scientifiquement, intelligemment et en toute transparence. Sur un thème aussi politique, c'est sans doute nécessaire afin de pouvoir avancer.

L'auteur détaille de manière très intéressante les montages, somme toute assez simples, qui permettent à des particuliers de cacher leur fortune et de l'investir en toute opacité. La découverte pour moi, c'est que ces montages sont en fait très peu coûteux, ce qui explique probablement que de telles sommes soient concernées. Le résultat, c'est évidemment un manque à gagner fiscal important, mais aussi un risque énorme de miner plus encore le consentement à l'impôt, notamment en période de crise. Même des personnes disposées à s'acquitter d'impôts élevés y deviendront immédiatement réticentes si d'autres plus fortunées et moins honnêtes paient moins.

La deuxième qualité du livre réside dans l'exploration des solutions à apporter au problème. Le livre est à vrai dire sous-tendu d'une indignation extrêmement communicative quant à l'hypocrisie du jeu politique autour des paradis fiscaux : les dirigeants de ceux-ci ou leurs acteurs financiers minimisent les montants en jeu de manière irréaliste, et participent à des accords internationaux de collaboration et d'échange d'information qui sont en fait sans aucune conséquence, si ce n'est qu'ils permettent de pincer un ou deux petits poissons pour faire plaisir à l'opinion publique.

Les propositions de l'auteur ne relèvent pas de l'économie bisounours, c'est le moins qu'on puisse dire. Dans une approche très realpolitik, il utilise ses calculs pour estimer combien les pays souffrant de l'existence des paradis fiscaux pourraient imposer de droits de douane en rétorsion sans violer les règles de l'OMC, et quelles coalitions de pays seraient suffisantes pour faire "craquer" la Suisse ou Singapour. Le Luxembourg est un cas encore plus difficile, puisque faisant partie de l'Union Européenne. Le but final est de créer un cadastre financier mondial, qui permette de suivre les transactions financières et rende donc impossible de cacher sa fortune et ses revenus du capital.

C'est un but ambitieux, et on peut douter qu'il existe une volonté politique suffisante au niveau international pour y parvenir, mais l'auteur donne toutes les données pour convaincre les différents gouvernements qu'ils feraient bien de s'attaquer au problème, et que des solutions existent. A minima, on peut espérer que ces nouveaux chiffres changent fortement la façon dont sont jugés les paradis fiscaux et déplacent le pouvoir de négociation en leur défaveur.

Pour conclure sur ces trois livres, il est intéressant de remarquer qu'ils correspondent à trois types d'ouvrages extrêmement différents par lesquels des économistes peuvent contribuer au débat public. Anne Lavigne offre une grande synthèse neutre et objective qui peut informer le débat politique et les projets de réforme du système des retraites (en espérant que les différents acteurs du débat cherchent à s'informer). Augustin Landier et David Thesmar écrivent un pamphlet pour dénoncer des idées reçues contre-productives sur l'avenir de l'économie française, dénoncent ceux qui ont intérêt à les propager, et lancent un appel au réalisme, à la rupture avec un "capitalisme nostalgique". Gabriel Zucman offre à la fois des chiffres avec une forte base scientifique, et un programme d'action politique (les deux étant d'ailleurs bien dissociés). Autant dire que le monde académique me semble avoir bien contribué au débat public en 2013 et avoir rempli sa part du contrat, reste à savoir quelle est l'élasticité des débats et décisions politiques à des arguments rationnels.

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